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李云初:不忘初心归国投身芯片业 守得云开见月明

半导体投资联盟  4.32万阅读  2019-07-18 14:33:42

李云初,1972 年生于湖南临澧,苏州云芯微电子科技有限公司创始人。拥有中国科技大学电子工程学士、硕士和美国德克萨斯农工大学(TAMU)电子博士学位。曾在美国ADI及TI等公司从事高速高精度数据转换器芯片设计以及领导项目团队近10年。2009年,入选“国家千人计划特聘专家”;2010 年,在江苏省昆山市创办苏州云芯微电子。2016年6月,云芯公司被中国电子(CEC)旗下的中国振华集团增资控股。

图示:李云初

2013年8月的某一天,一篇题为《又见“汉芯”:国家千人计划特聘专家李云初起底》的文章在网上曝光,并以迅雷不及掩耳之势传播开来。

在该网文中,李云初博士被冠以“陈进第二”的头衔,为此他的个人声誉濒临崩溃,频频遭受业内同行的指指点点。与此同时,他所创办的公司——苏州云芯微电子也因先后面临业务合同暂停、融资困难、资金链紧张等一系列严峻考验,离破产仅一步之遥,最终公司在2016年被中国振华集团收入麾下后才得以再次“复活”。

李云初与幕后此文的策划者有何过结,对方为何要炮制这样一篇文章?经历重创后的李云初,是如何顶住压力、带领团队重新起航的呢?带着疑问,笔者来到昆山拜访了李云初博士,在此次采访中,他首次公开讲述了这件事情的起因和详细经过,以及自己的心路历程。而这一切,笔者都将在文章中为大家一一揭晓。

从小对电子类产品感兴趣

1972 年出生于湖南省临澧县的李云初从小就是一名学霸,1989年以湖南省理工科状元的优异成绩考入中国科技大学无线电系(现已改名为电子工程和信息科学系)。

“我从小就对电子类的东西很感兴趣。由于小时候在农村,家里除了收音机也没有其他的电子产品,小时候看到收音机那么小却能既说话又唱歌就觉得很神奇。长大之后开始订阅电子杂志,自己去买一些电子元器件开始电子制作。”对于选择无线电系的原因,他笑着说道。

在大学时期,李云初亲手做了许多无线电相关的有趣实验,而一次偶然的与移动通信原型机相关的实验让其对芯片产生了浓厚的兴趣。可以说,这也是他和芯片之间缘分的开始。

据他回忆,在科大的时候,他参与了一个研究移动通信系统原型机的科研项目。让他感到惊讶的是,体积如此庞大的原型机功能最终居然要在那么小的手机上实现,芯片才是硬件设计的最终出路。

基于对芯片浓厚的兴趣,李云初在中科大通信专业硕士毕业后,毅然决定出国攻读美国德克萨斯农工大学(TAMU)的集成电路设计博士学位。毕业后李云初幸运地进入美国 ADI 公司从事高端数据转换器芯片设计,从高级工程师升到主任工程师和项目负责人。

投身于国内的“朝阳”产业芯片业

2009年,彼时的李云初已在美国站稳脚跟,然而,在他的内心深处,回国是必然的选择,而创业则是他回国之后所做的又一个重要决定。

他清楚地知道,在美国,芯片产业被称为是“夕阳产业”,因为它已经是一个非常成熟的行业,大公司形成寡头,小公司很难有生存空间。但是,中国比较特殊,由于中国作为电子大国虽然有全球最大的集成电路市场,但集成电路产业长期以来发展严重滞后导致芯片国产化率非常低。李云初认为,国内芯片创业大有可为。

彼时,中国政府对集成电路行业开始提高了重视程度,并出台了多项鼓励政策支持其发展,其中《国家中长期科学和技术发展规划纲要(2006-2020年)》所确定的国家十六个科技重大专项中编号01专项就是“核心电子器件、高端通用芯片及基础软件”,编号02是专注芯片制造的专项。李云初2009年回国后在中国电科某研究所,作为技术负责人带领团队完成了多项“核高基”重大专项项目。

完成重大专项研发任务的李云初,很快便开始了自己的创业计划。2010 年,他在江苏昆山花桥开发区创办了苏州云芯微电子,公司主要研制面向军工和工业领域的高性能芯片特别是高速高精度数据转换器(ADC/DAC),而其目标客户也主要是在国内至今仍被国外厂商占据的受控市场领域。

谈及落户昆山的理由时,他坦言主要是因为昆山的地理位置、创业环境和政策福利非常好:“一是购房租房补贴,二是税收的优惠,三是提供免费办公场地。尤其是在花桥经济开发区,公司最早的一批核心骨干都享受了高额购房补贴和个税返还,政策力度确实大手笔。”

与第一笔大订单擦身而过

幸运的是,公司刚成立不久便迎来了首个“开门红”:一笔高达 900 万元的芯片定制委托研发订单。“当时公司刚注册好,我刚办好公章就马上盖章签合同,签好合同就立马去招人,在1个月内迅速组建了一个拥有约20人的设计研发团队,然后大伙儿立即开始加班加点干活。”他回忆道。

创业的开端看似幸运且美好,然而第一单生意却是艰辛而惨痛的。由于缺乏创业经验,云芯公司成立一年后便遭遇了第一个重大挫折。“第一笔大订单最后还是搞砸了。”他无奈地说。

他自己分析认为:“第一单之所以搞砸,主要原因在于一是时间紧,客户希望在一年之内就把芯片做出来,但其实要在一年之内把填补国内空白的单片集成RF收发通道以及高速ADC和DAC的SOC完成,这本身就是一件非常激进的决策;二是因为公司团队成员的磨合不够,对他们的技术水平把握不准导致大量返工使进度严重滞后,最终错过了客户的量产窗口期。”

研发进度滞后,则意味着公司收不到客户按预计节点支付的项目款,这也将直接影响到公司的现金流。为此,李云初只好个人继续增资,再寻求当地政府的投资,才得以让公司能继续运营。

本来是希望凭借这一笔订单在业内打响知名度,但最终还是以失败收场,李云初的内心倍感挫折与焦灼,因为这一次的失败也会直接影响到公司未来去接洽其他的客户。但庆幸的是,他还是带领团队坚持了下来。

“其实客户后来也能理解,因为我们公司做的就是一件开创性的事情,将相控阵T/R单元的RF收发通道包括ADC/DAC全部集成到一颗芯片上去,这在国内属于填补空白。要让临时组建的团队在短短一年的时间内研发出定型产品,是一件极具挑战性的任务。当然,虽然项目拖了期,云芯还是锻炼了团队,也取得了不少可以展示的成果。所以慢慢地,后面的客户也给了我们订单,才得以让云芯继续走下去。”对于如何化解此次挫折,李云初解释道。

因“较真”而身陷网文事件

在李云初的创业生涯中,重大的挫折就有两次,除了前文提到的搞砸第一笔大订单,另一个便是 2013 年的网文事件。作为该篇网文批判对象,李云初不仅频频遭受业内同行的指指点点,云芯公司也差点资金链断裂。

这一切还得从公司逐渐步入正轨后说起。对于一个好的公司来说,技术人才和市场人才缺一不可,因此纯技术出身的李云初迫切地需要一位市场人才协助自己。在业内猎头朋友的撮合下,很快他便招进了一位拥有丰富的市场营销和管理经验的市场副总沈某(化名)。然而让李云初意想不到的是,沈某的加入的同时也意味着梦魇的开始。

在半年左右的工作过程中,李云初慢慢发现,沈某不仅涉嫌私自挪用公款、唆使下属私拿回扣,后来还被查出学历造假,这让他对沈某的人品产生了怀疑。为此,李云初当机立断让沈某和下属走人。

“自此之后,沈某不辞而别,但他并未办理离职手续,当时他在公司还预支了 18 万元,也没有用业务发票来冲抵。所以我让公司律师和他沟通让他再回公司处理一下,把帐了结,但是他却怎么也不愿意回来。”李云初说道,“无奈之下,公司律师建议可以起诉他追回欠款。”

被逼急的沈某传话威胁李云初说:“你要是把我逼急了大家都不好过。”当时李云初认为自己公司没有做过亏心事,所以并没有将沈的威胁放在心上,依然让律师按正规流程准备起诉沈某。

2013年8月的某一天,李云初至今还印象深刻,一篇题为《又见“汉芯”:国家千人计划特聘专家李云初起底》的文章在网上BBS和论坛铺天盖地,使李云初深陷舆论漩涡之中。这篇文章便是沈某与下属合谋所写,目的是为了搞臭李云初打垮云芯。

在这篇迅速传播开来的网文中,李云初被冠以“陈进第二”,为此他不得不面对来自四面八方的揣测和怀疑,不了解真相的时任中国电科的领导要求多个研究所的项目立即暂停付款(几个月后才恢复),云芯公司资金链因此顿时捉襟见肘,公司部分员工也开始怀疑公司是否还能扛过去,竞争对手也以此借机开始挖角。一段时间云芯这艘小船在风雨飘摇中几乎倾覆。

因为网文事件的影响,云芯微电子渡过了 2014 和 2015 整整两年的困难期。由于公司经营惨淡,一部分员工也因此选择离职。

也曾有人问李云初,为什么不去法院起诉沈某呢?“这种事情去法院不合适,因为我们公司的客户很多是要保密的军工客户,网文曝光了他们名字已经让他们对云芯不满,让他们去法庭作证根本不可能。而且即使去法院告赢了,既拿不到赔偿,也不会让这件事情有本质的改变。认识你的还是相信你,不认识的还是会怀疑。”他回应道。

网文事件虽然已经过去多年,但该事件确实为云芯公司带来了重创,因此也有朋友问他:“水至清则无鱼,你开除沈某为了 18 万欠款较真,代价是不是太不值了?”对此,李云初认为:“公司用人一定要有基本的底线,挪用公款、学历造假都说明这个人存在着人品问题,人品问题是大是大非,迟早会出问题。所以开掉他们没有错,但是在具体操作手段以及企业的风险管控上确实应该可以做得更稳妥一些。”

守得云开见月明

2014-2015两年间云芯一直在努力寻找合适的投资方,并且进行了多轮洽谈。从2014年4月开始与中国振华接触,一直到2016年6月振华增资控股,经历了两年多漫长的考察和洽谈。

而之所以最终选择投入中国电子振华集团旗下,李云初表示原因有三:一是因为中国电子振华集团是一家实力雄厚的央企,它能为云芯微电子后续寻找新客户背书;二是因为云芯微电子当前主要面向军工和工业客户,而振华集团作为老牌军工电子元器件央企与云芯的客户群高度重合,能帮助云芯微电子建立品牌和销售渠道;三是因为资金,在重要装备核心电子元器件加速国产化替代的大背景下,中国振华集团能为云芯微电子提供充分的资源保障,帮助后者进入发展的快车道。

虽然云芯微电子经历了整整两年的困难期,但是李云初依然十分看好公司未来的发展前景。尤其是如今毫无缓解趋势的中美贸易摩擦,对于包括云芯微电子在内的国内芯片供应商来说,是一个前所未有的机遇。

“此前,我在美国ADI公司负责高端数据转换器芯片的设计工作。我发现这些芯片在中国的用量比较大,除了华为、中兴等一批工业客户外,高端芯片的主要客户还包括一部分特殊的受控市场客户,由于中美贸易摩擦,欧美公司在受控市场的业务量将会迅速萎缩,而国内芯片供应商是定制化设计服务上的不二选择。当前的大环境是本土芯片厂商几十年未见的大好机遇。”他说。

在李云初看来,本土芯片厂商虽然整体上技术落后于国外厂商,但如果选取几个关键产品面向客户系统定制化设计,扎扎实实解决客户痛点,完全有可能走出一条成功之路。同时,因为保密等原因,整机装备单位也只能依赖本土芯片厂商来做定制化设计服务。因此,他从一开始就强调设计师团队正向设计能力的培养,即与客户深度沟通整机系统的需求,找准痛点分清主次,根据用户需求进行顶层设计,同时也充分借鉴国外成功的技术和经验。

一路走来,云芯微电子虽曾多次与关门歇业仅一步之遥,但是筚路蓝缕,玉汝于成,云芯不仅坚韧地生存下来,且已在特定的领域中逐渐崭露头角。对于李云初个人来说,创业之路充满着未知。虽然这条路异乎艰辛,但他十年前毅然回国就是为了集成电路的自主可控,为了这个理想,他毫不畏惧,继续勇往直前。(校对/范蓉)

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